美毅力號飛行3億英里成功登陸火星 尋找古生命

美國太空總署發射的探測車「毅力號」成功登陸火星,並回傳第一張火星地面圖。   圖:翻攝自NASA毅力號推特

美國火星探測車「毅力號」(Perseverance),經過7個月的飛行,在最後闖過驚險的7分鐘,成功登陸火星,降落在火星傑澤羅隕石坑(Jezero Crater),並傳回首張火星照片,寫下人類太空史新頁。「毅力號」任務是探查火星有沒有生物存在過,降落的傑澤羅坑據信是一座古老湖床,有可能發生古生物的生命遺跡。

「毅力號」由美國國家航空暨太空總署(NASA)於去年7月30日成功發射,與陪伴它的「獨創號」(Ingenuity)無人機,從佛羅里達州卡納維爾角(Cape Canaveral)發射後,踏上近3億英里(約4.7億公里)的漫漫旅程,終於在美東時間2月18日下午3時55分,安全登陸火星,領先去年同期展開火星探索任務,發射「希望號」(Amal)軌道太空船的阿拉伯聯合大公國,以及發射「天問一號」探測器的中國。

外電報導,「毅力號」7個月的飛行一路順利,但最後關鍵7分鐘變成「恐怖7分鐘」,因為當時載具以時速1萬9000公里的高速進入火星大氣層過程,NASA無法掌控,成敗未定,一直等到「毅力號」順利抵達預定降落點,NASA的指揮中心在確認後,才爆出一陣歡呼。

「毅力號」降落不久,立即成功回傳一張火星畫面,再引起歡呼。接下來它將在火星上執行長達2年的岩石採樣等任務,預計2030年回傳地球,藉此推斷火星上是否曾經有過生物。NASA署長布萊登斯汀(Jim Bridenstine)表示,這是第一次要在火星上尋找古老的生命。

NASA說明,這個大約2263磅(約1026公斤)重的機器人地質學家兼天體生物學家,約相當於一輛汽車的大小,將在火星進行數週的測試,之後才開始對火星的傑澤羅隕石坑進行為期2年的科學研究。它將調查古代湖床與河流三角洲的岩石以及沉積物,以表徵該地區的地質與過去的氣候,並尋找古代微生物生命的跡象。

至於「毅力號」降落的傑澤羅隕石坑寬約28英里(45公里),位於火星赤道以北的巨大撞擊盆地,科學家已經確定,在35億年前,火山口有自己的河流三角洲,並充滿了水。

「毅力號」降落不久,立即成功回傳一張火星畫面,再引起歡呼。接下來它將在火星上執行長達2年的岩石採樣等任務,預計2030年回傳地球,藉此推斷火星上是否曾經有過生物。

美國「毅力號」火星探測車重約1026公斤,像1輛汽車大小,是機器人地質學家兼天體生物學家。   圖:翻攝自NASA毅力號推特
在經過恐怖7分鐘後,確認「毅力號」探測車成功登陸火星時,美國太空總署指揮中心一陣歡呼。   圖:翻攝自NASA毅力號推特

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